Alcune persone non hanno immagini mentali, ma altre soffrono eccessivamente Italia24
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Alcune persone non hanno immagini mentali, ma altre soffrono eccessivamente

Alcune persone non hanno immagini mentali, ma altre le subiscono eccessivamente

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Scienziati stanno trovando nuovi modi per studiare queste due condizioni per comprendere meglio i legami tra visione, percezione e memoria.

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Richard A. Chance
Carl Zimmer

Carl Zimmer

10 giugno 2021 alle

06: 00 ET

Adam Zeman non prestò molta attenzione alle immagini mentali finché non incontrò qualcuno che non li aveva. In 2005, questo neurologo britannico ha visto un paziente il quale ha affermato che un intervento chirurgico minore aveva tolto la capacità di evocare immagini.

Durante il 21 anni da quel primo paziente, Zeman e i suoi colleghi lo hanno conosciuto di più di 16. Gli scienziati stimano che decine di milioni di persone hanno questo disturbo, che hanno chiamato afantasia, e che milioni di altri hanno immagini straordinariamente intense, che chiamano iperfantasia.

Nella loro ricerca più recente, Zeman ei suoi colleghi stanno raccogliendo indizi su come questi disturbi sorgono attraverso i cambiamenti nelle connessioni del cervello che collegano i centri visivi ad altre regioni. Stanno anche iniziando a esplorare come alcuni di quei cablaggi possono evocare altri sensi, come il suono, nella mente. Nel tempo, tali indagini potrebbero rafforzare l’immagine mentale (o uditiva) con impulsi magnetici.

“Secondo me, questo non lo è una malattia “, ha affermato Zeman, scienziato cognitivo presso l’Università di Exeter nel Regno Unito. “E’ una misteriosa alterazione dell’esperienza umana.”

Il primo paziente che ha fatto realizzare a Zeman la fantasia era un esperto di costruzioni in pensione che ha perso la sua immagine mentale dopo un piccolo intervento cardiaco. Per proteggere la riservatezza del paziente, Zeman lo chiama MX

Quando MX pensava a persone o oggetti, non era in grado di vederli. Tuttavia, i suoi ricordi visivi erano intatti. MX potrebbe rispondere a domande concrete come se l’ex primo ministro Tony Blair avesse gli occhi chiari (che è). MX poteva anche risolvere problemi di rotazione mentale delle forme, anche se non era in grado di vederle.

In 2010, ho trovato il caso di studio MX e ho scritto una rubrica per la rivista Discover. Poi ho ricevuto email da lettori che avevano la stessa esperienza ma differivano da MX in modo notevole: non avevano mai avuto l’immagine mentale con cui cominciare.

Ho inviato i messaggi a Zeman, chi ha intervistato 35 dai miei lettori. In un rapporto di 2015 su tali risultati, lui e i suoi colleghi hanno proposto che tutti quei lettori condividessero la stessa condizione, che i ricercatori hanno chiamato fantasia. Ho riferito di questo secondo studio per il New York Times, come hanno fatto altri giornalisti. La crescente attenzione ha trasformato la goccia di email che Zeman ha ricevuto in un torrente.

Per comprendere meglio la fantasia, Zeman ei suoi colleghi hanno invitato i loro interlocutori a compilare dei questionari. Uno di loro ha descritto questa condizione come sentire la forma di una mela al buio. Un altro ha osservato che era come “pensare solo alla radio”.

La stragrande maggioranza delle persone che hanno riferito una mancanza di immagini mentali non ricordava di averne, indicando che erano state nato senza di loro. Tuttavia, come MX, non avevano quasi problemi a ricordare le cose che avevano visto. Quando è stato chiesto, ad esempio, se l’erba o le foglie dei pini fossero di una tonalità di verde più scura, hanno risposto correttamente che le foglie.

D’altra parte, le persone con fantasie hanno non ricordano i dettagli della propria vita così come quella degli altri. È possibile che ricordare le proprie esperienze – quella che viene chiamata memoria episodica – dipenda più dall’immagine mentale che dal ricordare fatti sul mondo.

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Adam Zeman , scienziato cognitivo presso l’Università di Exeter nel Regno Unito. “Secondo me, questa non è una malattia”, ha detto. “È una misteriosa alterazione dell’esperienza umana.”

Credito … Emily Macinnes per il New York Times

Zeman e i suoi colleghi furono sorpresi di essere consultati da altri che apparentemente soffriva dell’opposto della MX: avevano visioni molto intense, una condizione che gli scienziati chiamano iperfantasia.

Joel Pearson, neuroscienziato cognitivo dell’Università del New South Wales che ha studiato le immagini mentali poiché 2005, ha sottolineato che l’iper- la fantasia potrebbe coinvolgere più che avere un’immaginazione molto attiva. “È come avere un sogno molto vivido e non essere sicuro se fosse reale o meno”, ha detto. “Le persone guardano un film, poi possono rivederlo nella loro mente e non c’è differenza.”

Sulla base dei loro sondaggi, Zeman e i suoi colleghi stimano che il 2,6% delle persone soffre di iper-fantasia e lo 0,7 percento soffre di fantasia.

Ora, Zeman e Pearson stanno studiando un gruppo ancora più ampio di persone che sperimentano immaginazione mentale eccessiva. Uno di 21 Original People with Fantasy Studiato da Zeman, Thomas Ebeyer, di Kitchener, Ontario, ha creato un sito web chiamato Aphantasia Network, che è diventato una piattaforma per le persone con quel disturbo e per i ricercatori che li studiano. I visitatori del sito possono fare un sondaggio psicologico online, leggere informazioni sulla condizione e partecipare a forum di discussione su argomenti che vanno dai sogni alle relazioni. Finora, più di 96.00 persone hanno risposto ai sondaggi e più di 16 00 aveva punteggi che indicano fantasia.

“In realtà, questo è un fenomeno che si verifica a livello globale”, ha detto Ebeyer. “Ho sentito di persone con questa condizione dal Madagascar alla California, passando per la Corea del Sud.”

La tua indagine ha rivelato come la fantasia possa estendersi oltre la vista ad altri sensi. “Se ti chiedessi di immaginare la tua canzone preferita, la maggior parte delle persone può sentire la musica nella propria mente, ma io no”, ha detto Ebeyer. Ma alcune persone che hanno visitato il sito di Ebeyer dicono che possono fare proprio questo. E alcuni non riescono a sentire i suoni immaginari, ma le loro immagini mentali funzionano bene.

Sebbene questi sondaggi siano informativi, Pearson ha affermato che potrebbero offrire solo una visione approssimativa e soggettiva della mente delle persone perché dipendevano dai volontari per valutare se stessi. “I tuoi tre e i miei quattro potrebbero essere uguali”, ha detto.

Pearson ha sviluppato metodi per studiare la fantasia e l’iperfantasia senza più fare affidamento sui sondaggi. In un esperimento, ha approfittato del fatto che le nostre pupille si contraggono automaticamente quando vediamo oggetti luminosi. Quando Pearson e i suoi colleghi hanno chiesto alla maggior parte delle persone di immaginare un triangolo bianco, anche le loro pupille si sono ristrette.

Ma la maggior parte delle persone con fantasia che hanno studiato non hanno avuto quella risposta. Le loro pupille sono rimaste aperte, non importa quanto si sforzassero di immaginare il triangolo bianco.

In un altro esperimento, Pearson si è basato sul fatto che la pelle delle persone diventa più conduttiva quando si vedono scene spaventose. Pearson e i suoi colleghi hanno monitorato la pelle dei volontari mentre leggevano storie inquietanti che venivano proiettate su uno schermo davanti a loro. Quando la maggior parte delle persone ha letto di esperienze spaventose, come attacchi di squali, ha riscontrato un picco nella conduttività della pelle. Ma non era così nelle persone con la fantasia.

Lo studio suggerisce che l’immagine mentale agisce come un amplificatore emozionale, rafforzando sia i sentimenti positivi e negativi prodotti dalle nostre esperienze. Le persone con fantasia possono avere questi stessi sentimenti dalle loro esperienze, ma poi non li amplificano attraverso le immagini mentali.

I ricercatori stanno anche iniziando a usare le scansioni cerebrali per trovare quelli. danno luogo alla fantasia e all’iperfantasia. Finora, quel lavoro suggerisce che le immagini mentali derivano da una rete di regioni del cervello che comunicano tra loro.

Le regioni decisionali nella parte anteriore del cervello inviano segnali alle regioni in la parte posteriore, che normalmente danno un senso alle informazioni provenienti dagli occhi. Questi segnali dall’alto verso il basso possono far sì che le regioni visive producano immagini che non esistono.

In uno studio pubblicato a maggio, Zeman e i suoi colleghi hanno scansionato il cervello di 21 persone con fantasia, 25 con iper-fantasia e 25 senza nessuno di questi disturbi.

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Thomas Ebeyer di Kitchener, Ontario, ha creato un sito web chiamato Aphantasia Network, che è diventato uno spazio di raccolta per le persone che soffrono di fantasia e per i ricercatori che studialo.
Credito … Angela Lewis per il New York Times

Gli scienziati hanno fatto sdraiare i volontari sullo scanner e li hanno lasciati vagare mente. Le persone con iperfantasia avevano una maggiore attività nelle regioni che collegano la parte anteriore alla parte posteriore del cervello. Possono essere in grado di inviare segnali più forti dalle regioni decisionali nella parte anteriore ai centri visivi nella parte posteriore del cervello.

La forza del Le immagini mentali possono avere una sottile influenza sulla vita delle persone. I questionari di Zeman hanno rivelato che le persone con fantasia avevano maggiori probabilità rispetto alla media di avere un lavoro che coinvolgesse scienze o matematica. Il pioniere del genoma Craig Venter ha persino affermato che la fantasia lo aveva aiutato come scienziato eliminando le distrazioni.

Ma questa è lungi dall’essere una regola rigida . Charles Darwin ha lasciato scritti che alludevano all’iper-fantasia: quando una volta gli è stato chiesto di ricordare gli oggetti che erano stati sul tavolo della colazione quella mattina, ha detto che erano “così diversi come se avessi delle foto davanti a me”.

Allo stesso modo, le persone con immagini mentali vivide non hanno il monopolio del lavoro creativo. Ed Catmull, l’ex presidente della Pixar, ha annunciato di avere una fantasia in 2019

Per chi è abituato a vedere le cose attraverso un’immagine mentale, la fantasia può sembrare una malattia debilitante. Ma la ricerca di Zeman non propone che sia così. In effetti, la fantasia può avere dei vantaggi rispetto all’iperfantasia

L’iperfantasia produce immagini che appaiono così reali da poter lasciare il posto a falsi ricordi. Allo stesso modo, forse le persone che mancano di un’immagine mentale si liberano di alcuni dei fardelli causati dal rivivere esperienze traumatiche perché non devono riprodurle visivamente.

“Come dati aneddotici, non “Non ho molti problemi ad andare avanti”, ha detto Zeman. “Ci si chiede se è perché non sono così preoccupati per i tipi di immagini che, per molti di noi, vengono in mente e danno origine a rimpianti e rimpianti.”

Pearson ha menzionato che forse un giorno sarà possibile dare alle persone con la fantasia un’immagine mentale che non hanno mai avuto. Ha scoperto che l’invio di impulsi magnetici non invasivi ai centri visivi del cervello medio rende le sue immagini mentali più vivide. Pearson sospetta che le pulsazioni calmino l’attività dei centri visivi, rendendoli più ricettivi alle richieste della parte anteriore del cervello.

In teoria, le pulsazioni magnetiche, insieme all’allenamento cognitivo potrebbe consentire alle persone che non hanno immagini mentali di rafforzare i circuiti necessari per formare quelle immagini. Ma Pearson non è sicuro che sia corretto eseguire tale procedura. Se la persona si rammarica di avere questo aumento di immagini intrusive, lo scienziato potrebbe non essere in grado di chiudere nuovamente l’immagine mentale. “Questo ha il suo lato oscuro”, ha commentato.

Da parte sua, Ebeyer ha detto che avrebbe preso in considerazione l’ipotetica terapia di Pearson solo se l’immagine mentale durò solo pochi giorni. Non è interessato ad essere perseguitato da visioni indesiderate.

“Se fosse un’esperienza in cui prendi una pillola e puoi visualizzare per sempre, probabilmente non rischierei”, ha detto

Carl Zimmer scrive la rubrica Materia. È autore di quattordici libri, tra cui Life’s Edge: The Search For What It Means Essere vivi . @carlzimmer • Facebook